Le deuil trop long est-il un trouble ?

Quelle est la bonne quantité de chagrin ? Combien de deuil constitue une portion appropriée? Et quand le chagrin attendu de la perte se transforme-t-il en quelque chose d’autre avec lequel il faut compter – un problème de santé mentale ?

La dernière mise à jour du Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux est arrivée plus tôt ce mois-ci avec un ajout attendu – si longtemps débattu – : l’identification d’une condition connue sous le nom de “trouble de deuil prolongé”. La terminologie est en cours d’élaboration depuis plus d’une décennie, stimulée en partie par une enquête entourant l’intersection du deuil et de la dépression. Pourtant, il arrive maintenant à un moment de chagrin particulièrement frais et généralisé, une période de, comme le note l’American Psychiatry Association, « plusieurs catastrophes en cours qui ont causé la mort et la souffrance, comme le COVID-19, le ralentissement en Afghanistan, les inondations , les incendies, les ouragans et la violence armée.”

Mais qu’est-ce qui fait que le deuil devient un trouble classable ? Et devrait-il même vraiment être considéré comme tel?


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Le deuil est un élément attendu, bien que souvent sous-estimé, de toute notre vie. Dans la culture contemporaine, la perte d’un être cher peut entraîner quelques jours de congé, éventuellement classés comme temps de “vacances”, et des fleurs et des casseroles d’amis. Tout cela est utile, mais il y a souvent une attente tacite de ne pas prendre trop de temps pour s’en remettre. C’est comme si c’était en quelque sorte excessif être toujours en deuil actif après quelques mois.

“La première chose que j’entends lorsque les gens viennent dans mon bureau pour la première fois, c’est qu’ils pensent qu’ils ne font pas leur deuil”, a déclaré l’auteure et conseillère en deuil Claire Bidwell Smith à Salon en 2020. “C’est en grande partie dû aux messages culturels que le chagrin doit être bref, qu’il doit être gardé pour vous ou caché, que vous devez le surmonter rapidement. Remballons ces cartons. Passons à autre chose. Pour que les gens pensent qu’ils le font mal.

La pression externe pour être productif, pour ne pas mettre les autres mal à l’aise, peut rendre difficile la conceptualisation de ce à quoi un deuil sain est censé ressembler. Mais les nouveaux paramètres du trouble du deuil prolongé, tels qu’explicités dans le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux – considéré comme la bible psychiatrique lorsqu’il s’agit de définir les troubles et de les diagnostiquer – établissent des distinctions claires quant au moment où une personne pourrait avoir besoin d’aide. “La personne endeuillée peut éprouver des désirs intenses pour le défunt ou être préoccupée par les pensées du défunt, ou chez les enfants et les adolescents”, explique l’American Psychiatry Association, “avec les circonstances entourant le décès. Ces réactions de deuil se produisent presque toute la journée, presque tous les jours pendant au moins un mois. L’individu éprouve une détresse cliniquement significative ou une altération du fonctionnement social, professionnel ou dans d’autres domaines importants.

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Le Dr Ash Nadkarni, psychiatre associée et enseignante à la Harvard Medical School, dit qu’elle a observé le phénomène chez ses propres patients, surtout depuis la pandémie.

“Le diagnostic de trouble de deuil prolongé indique des sentiments de deuil invalidants”, dit-elle, “la personne éprouvant un désir ou une préoccupation intense pour le défunt ou les circonstances entourant la mort du défunt pendant au moins six mois après la perte. ” Nadkarni ajoute que “les symptômes supplémentaires incluent l’engourdissement émotionnel, la perturbation de l’identité, l’incrédulité face à la mort, une douleur émotionnelle intense et le sentiment que la vie n’a pas de sens”.

Pourtant, comme c’est souvent le cas avec le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux, ou DSM – la publication qui considérait le fait d’être gay comme un trouble – il y a amplement de place ici pour se demander ce qui est et n’est pas une condition psychiatrique. En élargissant ses critères au fil des ans pour des conditions telles que les dépendances comportementales et les traumatismes, la publication a suscité un débat sur le surdiagnostic (et la surprescription qui en résulte) et les préjugés nocifs. Comme Sarah Fay, auteur de “Pathologique : La véritable histoire de six erreurs de diagnostic”, a récemment déclaré à Salon, “Il n’y a pas un seul diagnostic DSM qui ait une mesure objective”. L’attribution d’étiquettes peut façonner notre perception de nos émotions et de nos comportements, nous devons donc aborder le processus de diagnostic en comprenant ses limites.

Kassondra Glenn, psychothérapeute et collaboratrice au Prosperity Haven Treatment Center, déclare : « L’inclusion du trouble du deuil prolongé a suscité de nombreuses controverses. D’une part, il a la capacité de valider les expériences dans le contexte d’une approche centrée sur le diagnostic. Il a également la capacité de fournir un remboursement d’assurance élargi aux thérapeutes et aux professionnels de la santé mentale.

Mais, poursuit-elle, “D’un autre côté, il y a toujours la possibilité qu’un diagnostic soit surutilisé. Sur-pathologiser le deuil ou abuser du diagnostic de trouble de deuil prolongé peut causer des dommages. Il est toujours important de considérer les avantages et inconvénients du diagnostic au cas par cas. Le Covid change rapidement notre perception du deuil. Le deuil des êtres chers perdus, de la normalité et de la planète est généralisé. Il est particulièrement important de ne pas trop pathologiser cette expérience, car elle est toujours en cours. Il y a une ligne entre apprendre à être avec le chagrin et le point auquel l’intensité continue peut être un problème plus important. Comme il s’agit d’un nouveau diagnostic et que nous connaissons des crises mondiales sans précédent, cette ligne est encore en cours de définition.

Le total de nos pertes est toujours compté. Aujourd’hui aux États-Unis, 850 personnes mourront de Covid. Plus de 140 000 enfants américains – soit 1 sur 500 – ont vécu ce que la revue Pediatrics appelle “l’orphelinat associé au Covid-19 ou la mort d’un grand-parent soignant”. Pour beaucoup d’entre nous, la partie “à long terme” de notre chagrin n’a même pas encore commencé. Et l’isolement prolongé et l’anxiété de la pandémie ont rendu l’expérience déjà dévastatrice de la mort d’autant plus difficile, créant des conditions propices à ce que le revue Basic Clinical Neuroscience décrit de manière obsédante comme un “chagrin incomplet”.

Le Dr Manish Mishra, examinateur médical pour AddictionResource.net, note comment ces types de pertes, entre autres, peuvent se prêter davantage à un deuil prolongé.

“J’ai vu comment les familles endeuillées affichent souvent des signes de trouble de deuil prolongé”, dit-il. “Il est plus fréquent chez les personnes qui ont perdu leur partenaire amoureux ou leurs enfants. La plupart du temps, la mort est soudaine, généralement due à des accidents et à des meurtres. De nombreux décès dus à Covid peuvent rendre cette condition plus répandue de nos jours.”

Le Dr Mishra voit cette augmentation du deuil prolongé comme un défi pour les prestataires d’accorder une attention supplémentaire aux soignants et aux survivants. “Cette condition rend important pour les professionnels de la santé de s’enregistrer également auprès des familles de ceux qui sont morts de Covid”, dit-il, “en particulier ceux qui étaient en très bonne santé et jeunes. De nombreuses familles n’ont pas non plus eu la chance de voir ou de visiter les membres de leur famille décédés à l’hôpital. Cela peut avoir un effet sur leur processus d’adaptation et d’évolution.

Et le Dr Nadkarni fait écho à cela en disant: “L’importance du trouble du deuil prolongé à l’heure actuelle entoure l’attente que les cas de ce trouble augmenteront avec la pandémie. On craint que le trouble du deuil prolongé ne devienne un problème majeur de santé publique, avec un besoin accru de traitements efficaces et d’accès à ces traitements.”

Nous pleurons collectivement maintenant, d’une manière sans précédent. Pourtant, nous pleurons toujours seuls, car chaque chagrin est unique, tout comme chaque personne que nous perdons était unique. Dans un monde idéal, nous ferions beaucoup mieux pour normaliser le processus de deuil et offrir simultanément plus de ressources aux survivants qui luttent profondément. Pour nous tous, cependant, le chagrin n’est jamais quelque chose qui peut être mal fait, ou qui se déroule sur une chronologie particulière. Au mieux, c’est un chagrin à vivre. “Je pense vraiment que vous pouvez être résilient et créer une vie pleine de sens”, déclare Claire Bidwell Smith, “et avoir toujours un travail et des relations qui fonctionnent, et toujours être en deuil, vraiment en deuil, vraiment en deuil.”

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