Walmart a sauvé des millions d’escroqueries aux cartes-cadeaux pour personnes âgées

Un présentoir de cartes-cadeaux se trouve dans un magasin Walmart Inc. à Burbank, en Californie.

Patrick T. Fallon | Bloomberg | Getty Images

La technologie développée par Walmart a aidé le géant de la vente au détail à identifier et à geler près de 4 millions de dollars en cartes-cadeaux achetées par des milliers de victimes principalement âgées sous la direction d’escrocs qui les ont dupés, selon les archives judiciaires et la société.

Le ministère américain de la Justice, après avoir été informé par Walmart, a récemment saisi cet argent par le biais d’une action en justice fédérale dans l’Arkansas. Désormais, les victimes des fraudes peuvent réclamer l’argent.

“C’était impressionnant ce qu’ils ont pu faire”, a déclaré un responsable du DOJ à propos des actions de Walmart. Le responsable s’est entretenu avec CNBC à condition qu’ils ne soient pas identifiés.

La saisie des fonds de cartes-cadeaux escroqués est une bonne nouvelle pour les Américains plus âgés et les autres personnes qui ont perdu de l’argent dans ces stratagèmes – s’ils prennent conscience qu’ils peuvent réclamer leur argent escroqué.

Mais l’argent que Walmart a économisé pour ces victimes ne représente qu’une petite fraction des millions de dollars perdus chaque année dans les soi-disant escroqueries d’imposteurs qui reposent sur les achats de cartes-cadeaux.

Et le montant d’argent obtenu par ces régimes a augmenté ces dernières années.

Au cours des neuf premiers mois de 2021, les consommateurs ont déclaré avoir perdu 148 millions de dollars en fraudes où des cartes-cadeaux ont été utilisées pour payer des escrocs, selon les données de la Federal Trade Commission.

En comparaison, 114 millions de dollars ont été déclarés perdus dans des fraudes par carte-cadeau pour l’ensemble de 2020, selon la FTC.

Comment fonctionnent les arnaques aux cartes-cadeaux

Les escroqueries aux cartes-cadeaux impliquent régulièrement des appelants, souvent de l’étranger, qui téléphonent aux victimes et leur disent qu’elles doivent de l’argent pour une dette ou des services nécessaires et qu’elles doivent immédiatement se rendre dans un magasin de détail pour acheter une carte-cadeau qui peut être utilisée pour rembourser l’obligation présumée .

L’appelant prétend être le représentant d’une agence gouvernementale, d’un service public ou d’une entreprise privée qui insiste pour un paiement immédiat.

“Ils créent ce faux sentiment d’urgence”, a déclaré le responsable du DOJ.

“‘Vous devez résoudre ce problème maintenant, sinon quelque chose d’horrible va se produire'”, a déclaré le responsable, donnant un exemple de la façon dont les escrocs font pression sur leurs cibles.

“C’est une position très vulnérable à occuper, et c’est très efficace.”

Une astuce courante consiste à prétendre être une entité fédérale, comme l’IRS.

“Les agences gouvernementales font peur”, a noté le responsable.

Le responsable a déclaré que les personnes qui reçoivent de tels appels devraient “respirer. Espérons que cela vous donnera le temps d’y réfléchir” et ne pas se précipiter pour satisfaire la demande de paiement de l’appelant.

Andy Mao, coordinateur de l’initiative de justice pour les aînés du DOJ, a noté que “les agences fédérales, comme la Social Security Administration, l’Internal Revenue Service ou le FBI, ne demanderont jamais de paiement par carte-cadeau”.

“Donc, si quelqu’un fait cette demande, vous devez raccrocher ou arrêter immédiatement la communication et signaler au centre de plainte contre la criminalité sur Internet du FBI”, a déclaré Mao.

La FTC, sur son site Web sur les escroqueries aux cartes-cadeaux, note: “Quelqu’un pourrait vous demander de payer quelque chose en mettant de l’argent sur une carte-cadeau, comme une carte Google Play ou iTunes, puis en leur donnant les numéros au dos de la carte .”

“S’ils vous demandent de le faire, ils essaient de vous arnaquer”, a déclaré la FTC. “Aucune véritable entreprise ou agence gouvernementale n’insistera jamais pour que vous les payiez avec une carte-cadeau. Quiconque demande à être payé avec une carte-cadeau est un escroc.”

Mais environ la moitié des victimes qui signalent des «escroqueries par des imposteurs» finissent par effectuer un paiement à l’aide d’une carte-cadeau, selon les données.

En 2021, les cartes-cadeaux étaient le mode de paiement le plus fréquemment signalé pour les victimes de fraudes par imposteur âgées de plus de 60 ans.

Une fois les cartes achetées, les escrocs demandent à leurs victimes de gratter le dos des cartes pour révéler un numéro d’identification. Il peut être utilisé en ligne ou en magasin pour acheter des articles qui peuvent ensuite être revendus à profit.

Et lorsque les cartes sont utilisées, l’argent est parti. Il devient difficile, voire impossible, pour les victimes de récupérer leurs pertes.

Même si les pertes dues aux escroqueries aux cartes-cadeaux augmentent, il reste relativement rare pour les détaillants tels que Walmart, Target, Walgreens, CVS et autres d’empêcher les victimes de se faire arnaquer, et encore moins de geler les cartes-cadeaux escroquées afin que les victimes puissent être remboursées. Les données montrent que ces grands détaillants sont les endroits les plus courants où les fraudeurs demandent à leurs victimes d’acheter des cartes-cadeaux.

“C’est formidable ce qui s’est passé dans l’affaire de l’Arkansas [with Walmart]mais c’est l’exception, pas la règle”, a déclaré le responsable du DOJ qui s’est entretenu avec CNBC sous couvert d’anonymat.

“Je soupçonne qu’un très faible pourcentage de victimes, en particulier d’arnaques aux cartes-cadeaux, récupèrent leur argent”, a déclaré le responsable.

“C’est difficile de récupérer l’argent”, a noté le responsable.

Le responsable a exhorté les personnes qui pensent avoir été fraudées à contacter le Programme des témoins victimes via un site Web du DOJ – https://www.justice.gov/uspc/victim-witness-program – pour signaler le crime et, éventuellement, récupérer leur de l’argent.

Walmart affirme que son programme de fraude à la consommation assisté par la victime est unique parmi les détaillants. L’effort a réussi à arrêter certains cas de fraude et à geler des fonds dans des cartes-cadeaux associées à des escroqueries.

“Walmart a mis en place une stratégie à plusieurs volets pour mieux protéger les consommateurs contre le problème croissant de la fraude par carte-cadeau assistée par la victime dans le secteur de la vente au détail”, a déclaré le porte-parole de la société, Randy Hargrove.

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“Cela inclut le développement de notre propre technologie exclusive, à la pointe de l’industrie, conçue pour identifier les drapeaux rouges distincts et geler les fonds lorsque cela est possible avant qu’ils ne puissent être utilisés si une fraude par carte-cadeau des consommateurs est suspectée”, a déclaré Hargrove.

Walmart a déclaré avoir développé une technologie pour identifier les achats de cartes-cadeaux liés à la fraude et une signalisation accrue dans ses magasins et en ligne pour éduquer les consommateurs sur les signes courants d’escroqueries.

Et Walmart participe à des programmes gouvernementaux et privés de vente au détail pour partager sa technologie avec d’autres détaillants afin de les aider à résoudre le problème des achats frauduleux de cartes-cadeaux dans leurs propres magasins.

Comment 4 millions de dollars de cartes-cadeaux frauduleuses ont été économisées

Le développement de cette stratégie par Walmart et son fonctionnement sont longuement discutés dans un affidavit d’un agent des services secrets américains. Il a été déposé devant un tribunal fédéral de l’Arkansas dans le cadre de la récente action en confiscation de cartes-cadeaux.

L’affidavit a été signalé publiquement par le compte Twitter de Seamus Hughes, directeur adjoint du programme sur l’extrémisme de l’Université George Washington à Washington, DC Hughes parcourt régulièrement le système de classement en ligne du tribunal fédéral PACER pour les documents d’affaires pénales et civiles qu’il trouve intéressants, mais qui n’ont pas été signalés auparavant.

L’affidavit indique qu’à l’automne 2015, l’équipe des enquêtes mondiales de Walmart “a remarqué un schéma d’enquêtes régulières des services de police locaux concernant les rapports déposés par des victimes d’escroqueries non spécifiées” qui avaient été invitées à acheter des cartes-cadeaux Walmart, généralement d’un montant de 500 $. et 1 000 $.

En réponse, cette équipe a identifié la vidéosurveillance dans les magasins Walmart qui avait capturé des images de personnes chargeant de l’argent sur les cartes-cadeaux faisant l’objet des rapports de police.

Le détaillant a découvert qu'”un nombre disproportionné de victimes aux caisses enregistreuses qui ont chargé les cartes-cadeaux Walmart étaient des personnes âgées”, a écrit un agent des services secrets américains dans l’affidavit.

La surveillance a également montré que les victimes “utilisaient activement leurs téléphones portables pour transmettre les numéros de carte-cadeau Walmart à l’inconnu” à l’autre bout des appels, selon l’affidavit.

Le document révèle que Walmart, grâce à un examen de son système de cartes-cadeaux, a observé une tendance dans laquelle un grand nombre de cartes-cadeaux étaient achetées aux États-Unis et leurs valeurs étaient immédiatement vérifiées à l’étranger.

Le détaillant a également constaté que ces cartes-cadeaux avaient été utilisées pour effectuer des achats – quelques heures ou minutes après le chargement de la valeur de la carte – dans des États différents de celui où la carte avait été chargée.

En février 2016, Walmart a commencé à suivre la vérification des soldes des cartes-cadeaux de l’étranger et a développé un système pour identifier ce que le détaillant considérait comme des modèles frauduleux impliquant les cartes, selon l’affidavit.

Finalement, Walmart a identifié environ 10 600 transactions suspectes d’une valeur de 4,4 millions de dollars. En juillet 2017, le détaillant a gelé les fonds de la carte-cadeau liés aux fraudes présumées et a contacté les services secrets à propos de l’argent, selon l’affidavit.

Les victimes

Le document révèle également comment ces fraudes se sont poursuivies, donnant des exemples des méthodes utilisées par les escrocs pour duper leurs victimes.

Un homme, un chauffeur de camion de 64 ans à Belleville, Michigan, identifié par les initiales “RJ”, a déclaré aux services secrets qu’en septembre 2020, un homme avec “un accent du Moyen-Orient” a appelé son téléphone portable “et a prétendu être un collecteur de factures d’un complexe d’appartements dans le Michigan où RJ résidait auparavant.”

L’appelant a affirmé que RJ devait 4 000 $, mais pouvait régler le solde en achetant deux cartes-cadeaux Walmart de 500 $ chacune.

RJ a acheté les cartes en passant par North Little Rock, Arkansas, et, “comme indiqué”, a rapidement appelé l’homme qui avait demandé le paiement “et a fourni à l’appelant les numéros de carte-cadeau Walmart”, indique l’affidavit.

RJ a déclaré à l’agent des services secrets qu’il “n’avait pas réalisé qu’il avait été victime d’une fraude jusqu’à ce que l’appelant le contacte par téléphone environ une semaine plus tard et fasse les mêmes demandes”, a écrit l’agent dans l’affidavit.

“RJ a refusé la deuxième fois et n’a plus eu de nouvelles de l’appelant.”

La perte monétaire de RJ de 1 000 $, et celle de 500 $ environ par d’autres dans des fraudes similaires, sont typiques pour les victimes plus âgées d’escroqueries aux cartes-cadeaux. D’autres victimes ont fini par perdre beaucoup plus.

Une victime citée dans l’affidavit, une personne de 70 ans identifiée comme KK, s’est fait escroquer des cartes-cadeaux Walmart d’une valeur de 8 000 $ dans le cadre d’une escroquerie qui a duré 21 mois.

KK a déclaré aux enquêteurs qu’un fraudeur a appelé pour offrir à KK une protection contre le “piratage” de ses différents comptes en ligne, puis a prétendu bien plus tard être un agent du FBI “essayant de” débusquer les méchants “”.

En plus des cartes-cadeaux, KK a affirmé avoir été dupé de près de 130 000 $ de plus par l’escroc, selon l’affidavit.

Les escrocs individuels peuvent gagner des sommes importantes uniquement grâce aux fraudes liées aux cartes-cadeaux.

Le responsable du DOJ qui s’est entretenu avec CNBC a déclaré que dans un cas sur lequel le département avait enquêté, des escrocs avaient gardé une victime au téléphone pendant 11 heures “et cette personne a fini par acheter plus de 35 000 $ en cartes-cadeaux”.

Dans ce cas, a déclaré le responsable, “les méchants ont dit à la victime que son numéro de sécurité sociale avait été compromis et qu’il y avait un mandat d’arrêt contre eux”.

En novembre 2019, les enquêteurs de Walmart Global Investigations et des services secrets ont identifié un homme, un ressortissant chinois vivant dans le New Hampshire nommé Songhua Liu, comme ayant effectué plus de 16 000 $ de transactions par carte-cadeau dans l’Arkansas au cours de ce seul mois, selon le démocrate- Journal Gazette et autres médias de l’Arkansas.

Un affidavit dans l’affaire pénale de Liu a déclaré que les enquêteurs pensaient que le ressortissant chinois avait rapporté entre 500 000 et 1 million de dollars par mois en cartes-cadeaux frauduleuses, selon des informations.

Liu a ensuite été condamné à 27 mois de prison fédérale après avoir plaidé coupable de fraude électronique, dans l’espoir qu’il serait expulsé à la fin de sa peine, selon les archives.

En janvier, la police de Colleyville, au Texas, a annoncé qu’elle avait arrêté deux autres personnes qui auraient fait partie de ce qu’ils ont appelé un “réseau asiatique de blanchiment d’argent”, qui a escroqué des victimes, dont beaucoup de personnes âgées, sur plus de 3 millions de dollars impliquant cartes-cadeaux, dont le produit est envoyé en Chine.

La police a déclaré que Walmart Global Investigations, en collaboration avec les forces de l’ordre du Texas et les services secrets, avait identifié la fraude, qui impliquait que les victimes soient conduites “à travers une histoire complexe sur la façon dont elles auraient dû de l’argent pour une analyse Norton Antivirus”.

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