Une meilleure ventilation rend le lieu de travail plus sain – si les entreprises investissent : Shots

Mark Marston fait glisser un filtre à air de meilleure qualité dans un système CVC amélioré à Portland, dans le Maine. Le nouveau système peut amener environ 30 % d’air extérieur en plus.

Brianna Soukup/Portland Press Herald via Getty


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Mark Marston fait glisser un filtre à air de meilleure qualité dans un système CVC amélioré à Portland, dans le Maine. Le nouveau système peut amener environ 30 % d’air extérieur en plus.

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Les Américains abandonnent leurs masques. Ils en ont fini avec la distanciation physique. Et, avouons-le, certaines personnes ne se feront jamais vacciner.

Pourtant, beaucoup peut encore être fait pour prévenir les infections au COVID-19 et freiner la pandémie.

Une coalition croissante d’épidémiologistes et de scientifiques des aérosols affirme qu’une ventilation améliorée pourrait être un outil puissant contre le coronavirus – si les entreprises sont prêtes à investir de l’argent.

“La science est hermétique”, a déclaré Joseph Allen, directeur du programme Healthy Buildings à la TH Chan School of Public Health de l’Université de Harvard. “Les preuves sont accablantes.”

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Bien que les scientifiques sachent depuis des années qu’une bonne ventilation peut réduire la propagation des maladies respiratoires telles que la grippe et la rougeole, la notion d’une ventilation améliorée comme arme de première ligne pour endiguer la propagation du COVID a reçu peu d’attention jusqu’en mars. C’est alors que la Maison Blanche a lancé une initiative volontaire encourageant les écoles et les chantiers à évaluer et améliorer leur ventilation.

La loi fédérale américaine sur le plan de sauvetage prévoit 122 milliards de dollars pour les inspections et les améliorations de la ventilation dans les écoles, ainsi que 350 milliards de dollars aux gouvernements des États et locaux pour une gamme d’efforts de récupération en cas de pandémie au niveau communautaire, y compris la ventilation et la filtration. La Maison Blanche encourage également les employeurs privés à améliorer volontairement la qualité de l’air intérieur et a fourni des lignes directrices sur les meilleures pratiques.

De retour au bureau

L’initiative de la Maison Blanche intervient alors que de nombreux employés retournent au bureau après deux ans de travail à distance et que la sous-variante hautement contagieuse BA.2 omicron gagne du terrain. Si elle est largement adoptée, selon les experts, l’attention portée à la qualité de l’air intérieur apportera des gains contre le COVID et au-delà, en réprimant la propagation d’autres maladies et en réduisant les incidents d’asthme et d’allergies.

La pandémie a révélé les conséquences dangereuses d’une mauvaise ventilation, ainsi que le potentiel d’amélioration. Des chercheurs néerlandais, par exemple, ont lié une épidémie de COVID de 2020 dans une maison de retraite à une ventilation inadéquate. Une répétition de chorale à Skagit Valley, Washington, au début de la pandémie est devenue un événement de grande diffusion après qu’une personne malade a infecté 52 des 60 autres chanteurs.

Les mises à niveau de la ventilation ont été associées à des taux d’infection plus faibles dans les écoles élémentaires de Géorgie, entre autres sites. Une simulation des Centers for Disease Control and Prevention a révélé que la combinaison du port de masque et de l’utilisation de purificateurs d’air portables avec des filtres à air à particules à haute efficacité, ou filtres HEPA, pourrait réduire la transmission du coronavirus de 90 %.

Les scientifiques soulignent que la ventilation doit être considérée comme une stratégie dans une attaque à trois volets contre le COVID, avec la vaccination, qui offre la meilleure protection contre l’infection, et des masques de haute qualité et bien ajustés, qui peuvent réduire l’exposition d’une personne aux particules virales. jusqu’à 95 %. Une meilleure circulation de l’air offre une couche de protection supplémentaire et peut être un outil vital pour les personnes qui n’ont pas été complètement vaccinées, les personnes dont le système immunitaire est affaibli et les enfants trop jeunes pour être vaccinés.

L’un des moyens les plus efficaces de freiner la transmission des maladies à l’intérieur est d’échanger la majeure partie de l’air d’une pièce – en remplaçant l’air vicié et potentiellement germé par de l’air frais de l’extérieur ou en le faisant passer à travers des filtres à haute efficacité – aussi souvent que possible. Sans cet échange, “si vous avez quelqu’un dans la pièce qui est malade, les particules virales vont s’accumuler”, a déclaré Linsey Marr, professeur de génie civil et environnemental à Virginia Tech.

Adoption de nouvelles directives de ventilation

L’échange d’air cinq fois par heure réduit de moitié le risque de transmission du coronavirus, selon une étude citée par le Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison Blanche. Pourtant, la plupart des bâtiments n’échangent aujourd’hui l’air qu’une ou deux fois par heure.

C’est en partie parce que les normes de ventilation de l’industrie, rédigées par un groupe professionnel appelé l’American Society of Heating, Refrigerating and Air-Conditioning Engineers, ou ASHRAE, sont volontaires. Les normes de ventilation ont généralement été rédigées pour limiter les odeurs et la poussière, et non pour contrôler les virus, bien que la société ait publié en 2020 de nouvelles directives de ventilation pour réduire l’exposition au coronavirus.

Mais cela ne signifie pas que les gestionnaires d’immeubles les adopteront. L’ASHRAE n’a pas le pouvoir de faire respecter ses normes. Et bien que de nombreuses villes et États les intègrent dans les codes de construction locaux pour les nouvelles constructions, les structures plus anciennes ne sont généralement pas tenues aux mêmes normes.

Les agences fédérales ont peu d’autorité sur la ventilation intérieure. L’Environmental Protection Agency réglemente les normes de qualité de l’air extérieur, tandis que l’Occupational Safety and Health Administration applique les exigences de qualité de l’air intérieur uniquement dans les établissements de soins de santé.

David Michaels, épidémiologiste et professeur à la George Washington University Milken Institute School of Public Health, a déclaré qu’il aimerait voir une norme fédérale solide pour la qualité de l’air intérieur, mais que de tels appels soulèvent inévitablement des objections de la part du monde des affaires pour des raisons telles que Coût.

Deux ans après le début de la pandémie, on ne sait pas combien d’immeubles de bureaux, d’entrepôts et d’autres lieux de travail ont été rééquipés pour répondre aux mises à niveau recommandées par l’ASHRAE. Aucun organisme officiel n’a mené d’enquête nationale. Mais alors que les gestionnaires des installations tentent de trouver des moyens de ramener les employés en toute sécurité, les défenseurs affirment que la ventilation fait de plus en plus partie de la conversation.

“Au cours de la première année de la pandémie, nous avions l’impression d’être les seuls à parler de ventilation, et cela tombait dans l’oreille d’un sourd”, a déclaré Allen, du programme Healthy Buildings de Harvard. “Mais il y a certainement, sans aucun doute, de nombreuses entreprises qui ont pris au sérieux la propagation aérienne. Ce n’est plus seulement une poignée de personnes.”

Un groupe de centres Head Start à Vancouver, Washington, offre un exemple des types de mises à niveau qui peuvent avoir un impact. Les systèmes de ventilation pompent désormais uniquement l’air extérieur dans les bâtiments, plutôt que de mélanger l’air frais et recirculé, a déclaré R. Brent Ward, responsable des installations et des opérations de maintenance pour 33 des programmes d’éducation de la petite enfance financés par le gouvernement fédéral. Ward a déclaré que les mises à niveau coûtaient 30 000 $, qu’il avait financées à l’aide de la subvention de fonctionnement fédérale régulière Head Start des centres.

L’inconvénient de la circulation d’air

La circulation d’air frais aide à éliminer les virus des évents afin qu’ils ne s’accumulent pas à l’intérieur. Mais il y a un inconvénient : des coûts et une consommation d’énergie plus élevés, ce qui augmente les gaz à effet de serre qui alimentent le changement climatique. “Vous dépensez plus parce que votre chauffage s’allume plus souvent pour réchauffer l’air extérieur”, a déclaré Ward.

Ward a déclaré que son programme peut se permettre des factures de chauffage plus élevées, du moins pour le moment, en raison des économies passées grâce à la réduction de la consommation d’énergie. Pourtant, le coût est un obstacle à une refonte plus approfondie : Ward aimerait installer des filtres à air plus efficaces, mais les bâtiments – dont certains ont 30 ans – devraient être modernisés pour les accueillir.

Le simple fait d’embaucher un consultant pour évaluer les besoins de ventilation d’un bâtiment peut coûter des centaines à des milliers de dollars. Et les filtres à air à haute efficacité peuvent coûter deux fois plus cher que les filtres standard.

Les entreprises doivent également se méfier des entreprises qui commercialisent des systèmes de nettoyage coûteux mais non éprouvés. Une enquête du KHN de 2021 a révélé que plus de 2 000 écoles à travers le pays avaient utilisé des fonds de secours en cas de pandémie pour acheter des appareils de purification de l’air qui utilisent une technologie qui s’est avérée inefficace ou une source potentielle de sous-produits dangereux.

Meghan McNulty, une ingénieure en mécanique d’Atlanta spécialisée dans la qualité de l’air intérieur, a déclaré que les gestionnaires d’immeubles peuvent souvent fournir un air plus pur sans rénovations coûteuses. Par exemple, ils doivent s’assurer qu’ils acheminent autant d’air extérieur que l’exigent les codes locaux et doivent programmer leurs systèmes de ventilation diurnes pour qu’ils fonctionnent en continu, plutôt que seulement lors du chauffage ou du refroidissement de l’air. Elle recommande également aux gestionnaires d’immeubles de laisser les systèmes de ventilation fonctionner jusque dans la soirée si des personnes utilisent le bâtiment, plutôt que de les éteindre systématiquement.

Un coup de pouce des collectivités territoriales

Certains gouvernements locaux ont donné un coup de pouce aux entreprises et aux résidents. L’année dernière, des agences du Montana et de la région de la baie de San Francisco ont offert des purificateurs d’air portables gratuits aux résidents vulnérables, y compris les personnes vivant dans des refuges pour sans-abri. Tous les appareils utilisent des filtres HEPA, dont il a été démontré qu’ils éliminent les particules de coronavirus de l’air.

Dans l’État de Washington, le département de la santé publique de Seattle et du comté de King a puisé dans un financement fédéral de 3,9 millions de dollars en cas de pandémie pour créer un programme d’air intérieur. L’agence a embauché des membres du personnel pour fournir des évaluations de ventilation gratuites aux entreprises et aux organisations communautaires, et a distribué près de 7 800 purificateurs d’air portables. Les bénéficiaires comprenaient des refuges pour sans-abri, des garderies, des églises, des restaurants et d’autres entreprises.

Bien que le département soit à court de filtres, les membres du personnel fournissent toujours une assistance technique gratuite, et le site Web de l’agence propose des conseils détaillés sur l’amélioration de la qualité de l’air intérieur, y compris des instructions pour transformer les ventilateurs en purificateurs d’air à faible coût.

“Nous n’avions pas de programme d’air intérieur avant le début de COVID”, a déclaré Shirlee Tan, toxicologue pour la santé publique – Seattle et King County. “Cela a été un énorme écart, mais nous n’avions ni financement ni capacité.”

Allen, qui défend depuis longtemps les “bâtiments sains”, a déclaré qu’il se félicitait du nouvel accent mis sur l’air intérieur, même si lui et d’autres sont frustrés qu’il ait fallu une pandémie pour secouer la conversation. Bien avant que COVID ne mette le problème au premier plan, a-t-il dit, la recherche était claire qu’une meilleure ventilation était corrélée à une myriade d’avantages, notamment des scores de test plus élevés pour les enfants, moins de jours d’école manqués et une meilleure productivité des employés de bureau.

“Il s’agit d’un changement massif qui, très honnêtement, a 30 ans de retard”, a déclaré Allen. “C’est un moment incroyable d’entendre la Maison Blanche dire que l’environnement intérieur est important pour votre santé.”

KHN (Kaiser Health News) est une salle de presse nationale qui produit un journalisme approfondi sur les questions de santé. Il s’agit d’un programme d’exploitation éditorialement indépendant de KFF (Fondation de la famille Kaiser).

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